Mon chat mange de l'herbe : pourquoi, et faut-il s'inquiéter ?

Un chat roux clair mange de l'herbe

Le chat est un carnivore avéré. Pourtant, il n’est pas rare de le voir manger de l’herbe lorsqu’il est dans le jardin, ou de le surprendre en train de grignoter les plantes d’intérieur.


Lorsqu’il ingurgite de l’herbe, on dit en général qu’il se « purge », mais ce besoin en aliments verts semble en fait avoir plusieurs explications différentes. Encore de nos jours, les experts tentent de comprendre ce comportement mystérieux…


Quelles sont les raisons qui poussent un chat à manger de l’herbe ? En a-t-il vraiment besoin ? Dans quelle mesure cela peut-il être dangereux - ou au contraire bénéfique - pour lui ? Faut-il lui fournir des herbes spécifiques, en particulier pour un chat d'intérieur ?

Est-ce normal qu'un chat mange de l'herbe ?

Un chat noir qui mange de l'herbe

Bien qu'il soit un carnivore au sens strict du terme, le chat peut manger de l’herbe et des plantes de manière occasionnelle, quels que soient son âge et son mode de vie. Certains peuvent même en consommer tous les jours : c’est le cas par exemple des chats harets, qui sont retournés à l’état sauvage après avoir été abandonnés.

 

De plus, lorsqu’il chasse et qu’il mange ses proies (oiseaux, rongeurs, etc.), le chat ingurgite aussi la matière végétale contenue dans leur estomac. Par conséquent, bien qu’il soit considéré comme un « carnivore strict », le chat consomme tout de même des végétaux, même si c’est en très petites quantités.

Pourquoi mon chat mange-t-il de l’herbe ?

Qu’il les ingurgite consciemment ou non, les spécialistes évoquent plusieurs théories pouvant expliquer les raisons pour lesquelles un chat mange parfois de l'herbe. La plus probable d'entre elles est la volonté de se purger, mais il existe d'autres possibilités.

Pour se purger

Un petit chaton mordille un brin d'herbe

Lorsqu’on voit son chat manger de l’herbe, la première raison à laquelle on pense est qu’il cherche un moyen de se purger, c'est-à-dire de nettoyer son appareil digestif de ce qui l'encombre. La conséquence est d'ailleurs bien souvent qu'il vomit quelques instants plus tard.

 

Ce phénomène est nécessaire pour sa santé, car un trop-plein de boules de poils (trichobézoards) qui restent coincées dans l'estomac peut l'obstruer et causer diverses pathologies : des vomissements fréquents, une constipation, et même une occlusion intestinale si la quantité de poils est excessive. Il en va de même des restes de proies avalées : plumes, poils, petits os... Tout chat a de grandes chances d’avoir de temps en temps besoin de se purger. Les races à poil long sont toutefois les plus concernées, puisque leurs boules de poils sont plus importantes et volumineuses.

 

L’herbe ingurgitée calme les douleurs grâce à ses vertus et provoque un vomissement qui permet d’expulser tous les éléments non assimilables. Elle aurait également un effet laxatif, permettant à l’animal de faire ses besoins régulièrement et d’éliminer plus facilement les éléments non digérés du tube digestif.

Pour éliminer les parasites

Un gros chat tabby mangeant de l'herbe

Manger de l’herbe peut aussi l’aider à se débarrasser des vers parasites qui colonisent son système digestif. C’est d’ailleurs sans doute la raison pour laquelle les chats d’extérieur ont un besoin plus fréquent de se purger que ceux qui vivent en appartement.

 

Les vers peuvent s'attraper assez facilement en extérieur : il suffit par exemple que le chat attrape et avale une proie (souris, oiseau...) elle-même contaminée. La vermifugation permet heureusement de prévenir assez facilement ce risque, en tuant régulièrement les vers ingérés.

Pour absorber des nutriments

Un chat tabby foncé mange des herbes

Manger de l’herbe est un comportement qui date probablement d’avant la domestication du chat par l’Homme, il y a plusieurs milliers d’années.

 

En effet, obligé de chasser pour survivre, il aurait pris l'habitude de consommer des végétaux en petites quantités pour ingérer les nutriments qu'il ne parvenait pas à obtenir avec un régime strictement carnivore. Les experts évoquent notamment la vitamine B9 (acide folique), qui améliore la production d’hémoglobine et diminue le risque d’anémie. De fait, bien qu’un chat digère assez mal les végétaux car son système digestif n’est pas prévu pour, il peut tout de même en tirer quelques bienfaits.

 

Aujourd’hui, les aliments industriels pour animaux de compagnie contiennent normalement tout ce dont il a besoin pour être en bonne santé, mais son instinct le pousse encore à ingurgiter des végétaux, quand bien même il n’en a pas besoin. Cela étant, manger de l’herbe pourrait aussi traduire une carence en vitamines B ou en fibres : c’est pourquoi il est important à veiller à la bonne alimentation de son compagnon et de se tourner vers un vétérinaire au moindre doute.

Pour se distraire

Pour se distraire

Un chat peut aussi grignoter de l'herbe simplement pour se distraire, s'il a tendance à s'ennuyer. C'est surtout le cas de ceux qui vivent exclusivement en intérieur, car les distractions se font souvent rares dans un appartement.

 

En fait, le fait de grignoter des herbes ou d'autres plantes correspond dans ce cas là aux destructions que l'on trouve couramment chez le chien qui s'ennuie, mais aussi chez le chat - même si c'est moins courant car un chat passe plus de temps à dormir et à s'occuper par lui-même. Il peut aussi s'accompagner d'autres types de dégradations, comme des griffures sur les meubles ou les rideaux, des mordillements de câbles ou d'autres petits objets, des jets d'urine...

Pour se sentir bien

Un chat roux qui mange des herbes sauvages

Manger de l’herbe répond à des besoins physiologiques, mais également à des besoins éthologiques (c'est-à-dire psychologiques) du chat.

 

En effet, lorsqu’il passe de longues minutes à frotter ses moustaches contre des brins d’herbe, il prend en réalité du plaisir à les flairer, les sélectionner et les mâcher. On ne sait que peu de choses sur cette pratique, mais l’odeur semble être un choix déterminant.

 

Comme il s’agit pour lui d’une distraction, ce phénomène contribue également à son bien-être.

Manger de l’herbe peut-il être dangereux pour un chat ?

Un chat noir qui mange la feuille d'une plante en pot

Dans la mesure où manger de l’herbe est un besoin naturel du chat, il existe très peu de risques liés à cette ingestion.

 

Le principal risque est lié au fait que son appareil digestif n’est pas conçu pour digérer des végétaux en grande quantité : une consommation excessive est donc susceptible de provoquer des désagréments. Ainsi, s’il en mange plusieurs fois par jour, les vomissements fréquents qui en résultent finissent par irriter la muqueuse de son estomac et engendrer des gastrites aigües. Ils peuvent également irriter sa gorge et causer une touche sèche ou des haut-le-cœur qui à leur tour favorisent les vomissements, créant un cercle vicieux.

 

Dans un autre registre, une intoxication est aussi possible si l’herbe a été traitée au désherbant ou avec un autre produit toxique pour lui. S’il vomit à plusieurs reprises après avoir ingurgité de l’herbe, cela peut être parce qu’il s'est empoisonné avec l'herbe : il faut alors consulter un vétérinaire sans tarder pour s’en assurer.

 

Enfin, il existe des plantes toxiques pour les chats (y compris des très courantes comme le gui ou le muguet), qui peuvent causer un grave empoisonnement si elles sont consommées. Si jamais l'animal grignote une de ces plantes en guise d'herbe classique, il peut ainsi tomber très malade.

Faut-il donner de l’herbe à son chat ?

Un chat gris mange de l'herbe à chat

Quels que soient son âge, son sexe et son mode de vie, il est important qu'un chat dispose d’herbe à grignoter à proximité. En effet, dans la mesure où il fait sa toilette plusieurs fois par jour, il peut à tout moment ressentir le besoin de se purger pour évacuer les boules de poils qui pourraient s’accumuler dans son tube digestif. Il peut aussi souffrir de douleurs gastriques passagères et avoir alors le réflexe de tâcher de s’en débarrasser en grignotant des végétaux.

 

Lorsqu’un chat a accès à l’extérieur, il se débrouille en général pour trouver l’herbe dont il a besoin. En revanche, s’il vit en appartement, il peut être tenté de s’en prendre aux plantes de la maison dès lors qu’il n’a rien de mieux à se mettre sous la dent. En-dehors des dégradations évidentes que cela occasionne, il faut savoir que certaines plantes sont toxiques - y compris des plantes très courantes, comme les jonquilles ou les tulipes. Mieux vaut donc lui donner de l'herbe de qualité, pour qu’il ne soit pas tenté de s’en prendre aux autres végétaux de la maison : cela permet de limiter les risques, tout en répondant à ses besoins naturels.

 

Cela dit, il n’en reste pas moins fortement conseillé dans tous les cas de débarrasser son foyer - et le cas échéant son jardin - des plantes dangereuses pour les chats, afin de limiter le risque d’intoxication.

Quel type d'herbe donner à un chat ?

Un chat blanc grignote de l'herbe

Si le chat n'a pas accès à l'extérieur et ne peut trouver par lui-même l'herbe dont il a besoin, le mieux est d'en mettre à sa disposition.

 

On trouve assez facilement de l'herbe à chat dans le commerce. Elle est le plus souvent composée de pousses de graminées d’avoine, de seigle, de blé ou d’orge. De telles plantes ne présentent aucun danger pour l'animal, qui peut les grignoter sereinement quand l'envie lui prend.

 

L'herbe à chat est vendue sous forme de graines à faire pousser soi-même, ou de pots ou barquettes déjà prêts à être utilisés. Il faut simplement arroser de temps en temps, pour garder l'herbe en bon état et ne pas avoir besoin d'en racheter trop souvent. Heureusement, si l'on n'a pas la main verte, l'herbe à chat n'est pas trop onéreuse : que ce soit en graines ou déjà germées, on la trouve en général à moins de 5 euros.

Mon chat vomit après avoir mangé de l'herbe : faut-il s'inquiéter ?

Un chat gris vomit dans le jardin

Sans que ce soit systématique, il est courant qu'un chat qui vient de manger de l'herbe vomisse peu de temps après. En effet, l'herbe a une vertu dépurative pour lui, et l'aide à se purger : il débarrasse ainsi son appareil digestif de ce qui l'encombre - le plus souvent des boules de poils et/ou des restes de proies.

 

Lorsqu'il s'apprête à vomir pour se purger, le chat commence par émettre des sons rauques avec sa gorge, penche sa tête vers le sol dans une posture caractéristique, et se contracte au niveau du ventre et de la gorge pour faciliter la remontée du contenu de son estomac. Les vomissures correspondantes sont en général peu liquides et assez compactes, contrairement par exemple à des vomissements qui seraient provoqués par une gastro ou une substance toxique.

 

Un tel comportement ne doit pas inquiéter, car il est parfaitement normal. D'ailleurs, le chat ne montre pas de signes de fatigue, perte d'appétit ou maladie après avoir vomi : il retourne aussitôt à ses occupations. Si toutefois les vomissements sont fréquents (plusieurs fois par jour), s'ils sont teintés de sang ou si d'autres symptômes sont présents, c'est peut-être le signe d'un problème de santé. Dans ce cas, mieux vaut se tourner vers un vétérinaire pour avoir son avis.

Comment éviter qu'un chat mange de l'herbe ?

Comment éviter qu'un chat mange de l'herbe ?

Il n'existe pas vraiment de moyen d'empêcher totalement son chat d'avoir envie de manger de l'herbe : c'est un comportement instinctif pour lui, qui lui est aujourd'hui encore utile à certains moments. Si on le prive d'herbe, il risque simplement de se tourner vers autre chose à la place - notamment d'autres types de plantes potentiellement toxiques.

 

On peut toutefois réduire la quantité qu'il en consomme. En effet, s'il se purge tous les jours, c'est peut-être que la quantité de poils qu'il avale en faisant sa toilette est trop importante. Dans ce cas, il peut être judicieux de le brosser un peu plus souvent (par exemple tous les deux ou trois jours au lieu d'une fois par semaine) afin de faciliter l'élimination des poils morts. De cette façon, les boules de poils se forment moins fréquemment dans son estomac, ce qui réduit le besoin de se purger.

 

Il faut également veiller à vermifuger son chat à intervalle régulier, pour éviter que des vers colonisent son appareil digestif et lui donnent envie de se purger. De toute façon, les vers ne sont pas souhaitables pour sa santé, car ils peuvent causer divers problèmes - notamment des carences alimentaires s'ils sont nombreux.

 

Enfin, il faut aménager son logement pour son chat, de façon à ce qu'il se sente bien et ait de quoi se divertir suffisamment pour être heureux et ne s'ennuie pas. C'est encore plus vrai s'il vit exclusivement en intérieur, car les distractions ne manquent pas en extérieur.

Conclusion

Manger, flairer ou mâchouiller de l’herbe et d’autres végétaux est un comportement naturel du chat, qui répond à plusieurs de ses besoins physiques et psychologiques. Cette pratique normalement sans risque peut toutefois s’avérer dangereuse s’il ingurgite de l’herbe traitée avec des produits chimiques ou des plantes qui sont toxiques pour lui. C’est pourquoi il vaut mieux ne pas laisser faire le hasard et prendre l’initiative de fournir à son chat une herbe de qualité, adaptée et si possible facilement accessible pour lui.

Dernière modification : 08/11/2022.

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