L'herbe à chats, et les bienfaits des herbes pour le chat

Un chat roux clair léchant de l'herbe

Le chat est un carnivore avéré. Pourtant, il n’est pas rare de le voir manger de l’herbe lorsqu’il est dans le jardin, ou encore, s’il s’agit d’un chat d’appartement, de le surprendre en train de grignoter les plantes d’intérieur.


Lorsqu’il ingurgite de l’herbe, on dit en général qu’il se « purge », mais ce besoin en aliments verts semble en fait avoir plusieurs explications différentes. Encore de nos jours, les experts tentent de comprendre ce comportement mystérieux…


Quelles sont les raisons qui poussent un chat à manger de l’herbe ? En a-t-il vraiment besoin ? Dans quelle mesure cela peut-il être dangereux - ou au contraire bénéfique - pour lui ? Faut-il lui fournir des herbes spécifiques, en particulier pour un chat d'intérieur ?

Mon chat mange de l'herbe : est-ce normal ?

Un chat noir qui mange de l'herbe

Un chat peut manger de l’herbe et des plantes de manière occasionnelle, quels que soient son âge et son mode de vie. Certains peuvent même en consommer quotidiennement : c’est le cas par exemple des chats harets, ces matous domestiques retournés à l’état sauvage après avoir par exemple été abandonnés.

 

De plus, lorsqu’il chasse et qu’il mange ses proies (oiseaux, rongeurs, etc.), le chat ingurgite aussi la matière végétale contenue dans leur estomac. Par conséquent, bien qu’il soit considéré comme un « carnivore strict », le chat consomme tout de même des végétaux, même si c’est en très petites quantités en comparaison des autres aliments.

Pourquoi mon chat mange-t-il de l’herbe ?

Qu’il les ingurgite consciemment ou non, les spécialistes évoquent plusieurs théories pouvant expliquer les raisons pour lesquelles un chat mange parfois de l'herbe.

Pour se nettoyer l’estomac

Un petit chaton mordille un brin d'herbe

Lorsqu’on voit son chat ingurgiter de l’herbe, la première raison à laquelle on pense est qu’il cherche un moyen de se nettoyer l’estomac, d’autant qu’il lui arrive de vomir quelques minutes plus tard.

 

Il faut dire que les herbes ingérées provoquent souvent une purge, c’est-à-dire un vomissement qui lui permet de régurgiter les pelotes contenues dans son appareil digestif. Ce phénomène est nécessaire pour sa santé, car un trop-plein de boules de poils (trichobézoards) qui restent coincées dans l'estomac du chat peut l'obstruer et causer diverses pathologies : des vomissements fréquents ou chroniques, une constipation, et même une occlusion intestinale si la quantité de poils est excessive.

 

Tout individu a de grandes chances d’avoir un jour ou l’autre des trichobézoards dont il a besoin de se débarrasser, mais les races de chat à poils longs sont les plus concernées.

Pour éliminer les parasites

Un gros chat tabby mangeant de l'herbe

Manger de l’herbe peut aussi l’aider à se débarrasser des parasites internes qui colonisent son système digestif, et soulager les petites douleurs gastriques provoquées par des aliments qu’il ne peut pas digérer, comme par exemple les restes de ses proies (petits os, plumes, etc.). C’est d’ailleurs probablement la raison pour laquelle les chats d’extérieur ont un besoin plus fréquent de se purger que les chats d’appartement.

 

L’herbe ingurgitée calme les douleurs grâce à ses vertus et provoque un vomissement qui permet d’expulser tous les éléments non assimilables. Elle aurait également un effet laxatif, permettant à l’animal de faire ses besoins régulièrement et d’éliminer plus facilement les éléments non digérés du tube digestif.

Pour absorber des nutriments

Un chat tabby foncé mange des herbes

Ingérer de l’herbe est un comportement qui date d’avant la domestication du chat par l’Homme il y a plusieurs milliers d’années.

 

En effet, obligé de chasser pour survivre, le petit félin ne pouvait pas assurer tous ses besoins en fibres et en minéraux avec un régime exclusivement carnivore, et aurait donc pris l’habitude de consommer des végétaux en petite quantité pour obtenir de nombreux oligoéléments contribuant à sa bonne santé. Les experts évoquent notamment le cas de l’acide folique (vitamine B9), qui améliore par exemple la production d’hémoglobine et diminue le risque d’anémie du chat. De fait, bien qu’un matou digère assez mal les végétaux car son système digestif n’est pas prévu pour, il peut tout de même en tirer quelques nutriments.

 

Aujourd’hui, les aliments industriels pour chat contiennent normalement tout ce dont il a besoin pour être en bonne santé, mais son instinct le pousse encore à ingurgiter des végétaux, quand bien même il n’en a pas besoin. Cela étant, manger de l’herbe peut aussi traduire une carence en vitamines B ou en fibres : c’est pourquoi il est important à veiller à la bonne alimentation de son chat et de se tourner vers un vétérinaire au moindre doute.

Pour se sentir bien

Un chat roux qui mange des herbes sauvages

Ingérer de l’herbe répond à des besoins physiologiques, mais également à des besoins éthologiques du chat.

 

En effet, lorsqu’il passe de longues minutes à frotter ses moustaches contre des brins d’herbe, il prend en réalité du plaisir à les flairer, les sélectionner et les mâcher. On ne sait que peu de choses sur cette pratique, mais l’odeur semble être un choix déterminant.

 

Comme il s’agit pour lui d’une distraction, ce phénomène contribue également à son bien-être.

Manger de l’herbe peut-il être dangereux pour un chat ?

Un chat noir qui mange la feuille d'une plante en pot

Dans la mesure où manger de l’herbe est un besoin naturel du chat, il existe très peu de risques liés à cette ingestion.

 

Le principal risque est lié au fait que son appareil digestif n’est pas conçu pour digérer des végétaux en grande quantité : une consommation excessive peut donc provoquer des désagréments. Par exemple, s’il en mange plusieurs fois par jour, les vomissements fréquents qui en résultent peuvent irriter la muqueuse de son estomac et engendrer des gastrites aigües. Ils peuvent également irriter sa gorge et causer une touche sèche ou des haut-le-cœur qui à leur tour vont favoriser encore plus les vomissements, créant ainsi un cercle vicieux.

 

Des risques d’intoxication du chat sont également possibles si l’herbe a été traitée au désherbant ou avec un autre produit toxique pour lui. S’il vomit à plusieurs reprises après avoir ingurgité de l’herbe, cela peut être parce qu’il a été empoisonné par cette dernière : il est alors nécessaire de consulter un vétérinaire sans tarder pour s’en assurer. Il existe en effet des plantes toxiques pour les chats (y compris des très courantes comme le gui ou le muguet), dont certaines qui peuvent provoquer un empoisonnement mortel si elles sont consommées.

Faut-il donner de l’herbe à son chat ?

Un chat gris mange de l'herbe à chat

Quels que soient son âge, son sexe et son mode de vie, il est important que le chat dispose d’herbe à grignoter située à proximité. En effet, dans la mesure où il fait sa toilette plusieurs fois par jour, il peut à tout moment ressentir le besoin de se purger l’estomac pour évacuer les boules de poils qui pourraient s’y accumuler. Il peut aussi souffrir de douleurs gastriques passagères et avoir alors le réflexe de tâcher de s’en débarrasser en grignotant des végétaux.

 

Lorsqu’un chat a accès à l’extérieur, il se débrouille généralement pour trouver toute l’herbe dont il a besoin. En revanche, s’il vit en appartement, il peut être tenté de s’en prendre aux plantes de la maison dès lors qu’il n’a rien de mieux à se mettre sous la dent. En dehors des dégradations évidentes que cela occasionne et qui peuvent s’avérer très contrariantes pour ses propriétaires, il faut savoir que certaines plantes sont toxiques. Cela concerne même des plantes très courantes, comme les jonquilles ou les tulipes. Mieux vaut donc mettre une herbe de qualité à sa disposition, pour qu’il ne soit pas tenté de s’en prendre aux autres végétaux de la maison : cela permet de limiter les risques, tout en répondant à ses besoins naturels.

 

Cela dit, il n’en reste pas moins fortement recommandé dans tous les cas de débarrasser son foyer - et le cas échéant son jardin - de toutes les plantes dangereuses pour les chats, afin de limiter le risque d’intoxication accidentelle.

Quel type d'herbe donner à mon chat ?

Un chat roux tabby devant un pot d'herbe à chat

L’herbe à chats dépurative que l’on trouve dans le commerce est essentiellement composée de pousses de graminées d’avoine, de seigle, de blé ou d’orge. Elles n’a pas de valeur nutritionnelle, mais favorise le transit intestinal du chat, l’aide à se purger et réduit ses douleurs gastriques.

 

Elle peut être achetée sous forme de graines déjà germées ou à faire pousser soi-même. On trouve également des barquettes d’herbes spéciales contenant du compost et des graines qui, une fois bien arrosées, forment des pousses robustes que le chat n’a plus qu’à manger.

 

Un chat blanc reniflant de l'herbe à chat

Que ce soit en barquettes ou en graines à faire pousser soi-même, ces herbes sont cultivables toute l’année avec un minimum d’eau et de soleil, poussent en quelques jours et peuvent vivre plusieurs semaines. En les mettant à disposition du chat quelques minutes par jour et en les arrosant régulièrement, elles peuvent donc être conservées très longtemps.

 

Les herbes à chat dépuratives se trouvent aisément tant dans les grandes surfaces que dans les enseignes spécialisées en jardinerie et animalerie. Il faut compter en moyenne entre 3 et 5 euros pour un pot d’herbe déjà germée ou pour une barquette à faire pousser.

 

Un gros chat face à des petits pois

A la place de l’herbe dépurative, il est aussi possible d’offrir à son chat des légumes verts, comme des haricots, des courgettes, des carottes, des concombres ou encore des petits pois. Il convient toutefois d’être vigilant, car d’autres légumes comme le navet, le chou ou la pomme de terre peuvent au contraire être nocifs pour le chat.

 

En cas de doute sur ce qui est approprié et ce qui est à éviter, il ne faut pas hésiter à solliciter l’expertise d’un vétérinaire.

Le mot de la fin

Manger, flairer ou mâchouiller de l’herbe et d’autres végétaux est un comportement naturel du chat, qui répond à plusieurs de ses besoins physiques et psychologiques. Cette pratique normalement sans risque peut toutefois s’avérer dangereuse s’il ingurgite de l’herbe traitée avec des produits chimiques ou des plantes qui sont toxiques pour lui. C’est pourquoi il vaut mieux ne pas laisser faire le hasard et prendre l’initiative de fournir à son chat une herbe de qualité, adaptée et si possible facilement accessible pour lui.

Dernière modification : 10/20/2021.

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