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Le palace où chiens et chats testent les croquettes

06/16/2012
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450 chats et 200 chiens sont en pension complète à Elven. La société Diana Pet Food y a installé, il y a douze ans, l'un des plus grands centres d'animaux testeurs du monde. Pour évaluer la nourriture qui leur plaît le plus. Les fabricants de croquettes et de pâtées adorent.
Photo Thomas Brégardis.

Falcone s'éveille sur le canapé en osier. Il s'étire en regardant la pinède à travers la baie vitrée. Le décor du pavillon le rassure : des murs blancs, un mobilier confortable. Une dizaine de chats se prélassent sur des coussins jaunes. Une étagère de grands bocaux en verre donne une touche design. Des bocaux remplis de croquettes pour chat...

Ça tombe bien, Falcone est un chat. Il bondit jusqu'à une série de gamelles rangées, deux par deux, derrière une vitre. La puce électronique de son collier lui permet d'ouvrir la porte où se trouvent ses deux gamelles. Aujourd'hui, c'est croquettes au poulet rôti. Falcone privilégie la gamelle de droite, au fumet décidément plus attirant.

C'est tout l'enjeu de cet « hôtel trois étoiles » pour chiens et chats installé à Elven (Morbihan), en lisière des landes de Lanvaux. Tester l'attirance des animaux de compagnie pour les ingrédients que prépare Diana Pet Food afin d'accompagner les croquettes et les pâtées. Des poudres ou des potions, « à base de produits naturels », que la firme vendra à Nestlé Purina, à Mars Royal Canin, aux marques de distributeurs..., tous les grands de l'alimentation animale. « Nous avons 55 % du marché mondial des facteurs d'appétence », explique Jean-Pierre Rivery, le président de Diana Pet Food.

L'entreprise compte aussi une division consacrée à l'alimentation humaine (recherche à Rennes). Elle est issue du groupe Guyomarc'h qui l'a créée en 1990 pour valoriser les coproduits d'abattage. Dix ans plus tard, elle a développé Panelis, un panel animal d'une dimension inégalée. 200 chiens et 450 chats évoluent dans des pavillons reconstituant le confort des habitations humaines. Cinquante toiletteurs,vétérinaires, éthologues... leur rendent la vie douce. Les chiens ont vingt hectares pour s'ébattre. Les chats peuvent aussi mettre le museau dehors, mais dans des jardinets grillagés.

« S'ils sont bien physiquement, on évite les biais comportementaux », justifie Christelle Tobie, directrice commerciale. Comme les rayonnages de croquettes et pâtées se sont diversifiés depuis dix ans (chien senior qui prend du poids...), le panel de chiens doit comprendre une cinquantaine de races et plusieurs tranches d'âge. Les chiots arrivent à l'âge de trois mois en provenance d'élevages de l'ouest de la France. Ils passent six mois en « apprentissage alimentaire » pour s'assurer de leur capacité à goûter. Leur carrière durera quatre ou cinq ans avant qu'on les donne à l'adoption. Certains resteront pour représenter les vieux chiens. Même destinée pour les chatons.

Des producteurs du monde entier viennent ici pour comprendre comment sont réalisés les tests. Diana leur fournit le produit dont ils enrobent leurs croquettes. Cela représente 1 % à 3 % du poids, mais 10 % du prix. Et surtout, c'est de lui que dépendra un nouvel achat au prochain tour de supermarché. « S'il n'y avait pas les facteurs d'appétence, les chiens et les chats ne mangeraient pas les croquettes », estime un des salariés de Panelis.

Pour les chats, le « repas » va durer de 16 h à 7 h 30. « Ils mangent surtout la nuit », détaille Marie Le Toux, directrice de Panelis. Des balances électroniques placées sous les gamelles repèrent le nombre de passages et la quantité mangée. « Un grand nombre de repas, ce n'est pas forcément bon signe. Le chat peut y revenir simplement pour voir si c'est toujours la même chose. »

Les résultats sont transmis aux statisticiens du centre de recherche et développement. Les aromaticiens sauront s'ils ont progressé dans leur recette. Entre les allers-retours, le développement peut prendre six mois à trois ans. Le jour de notre visite, une ingénieure polonaise (dix nationalités sont représentées), testait ainsi vingt recettes pour le chat avec une machine permettant l'hydrolyse d'acides aminés. Il faut analyser chaque saveur. Idéal pour le chat qui se détermine à 50 % en fonction du goût. Le chien, lui, fonctionne à l'odorat. Dans 80 % des cas, il préférera ce qui lui titille le museau. 60 personnes y travaillent : docteurs en chimie, biochimistes, aromaticiens...

Usine comprise, 250 personnes coopèrent à Elven. Mais Diana Pet Food est présent dans le monde entier. Des panels animaux existent également au Brésil et aux USA. Ils déterminent aussi ce qui plaît aux maîtres. On peut penser qu'autrement, la pâtée aromatisée au mulot aurait autant de succès que les croquettes au boeuf, un animal que peu de chats chassent.

À Elven, les humains donnent leur opinion. « Il faut satisfaire l'animal et que l'odeur plaise au maître, décode Isabelle Guiller, directrice de la recherche et développement. Si ça sent mauvais, il ne va pas racheter. » Mais les maîtres sont reçus dans des boxes blancs aseptisés. À Elven, le carré VIP, c'est pour les quatre pattes.
Even VALLERIE.

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